To the Lions: Menneskejakt i strålende journalist-thriller

Kan det stemme at engelske rikfolk snikskyter mennesker for det ultimate jaktkicket? I Holly Watts strålende thrillerdebut To the Lions drar en engelsk journalist til Libya for å grave i saken.
I Lars Lenths glimrende krimkomedie Brødrene Vega når boken sitt klimaks da en av skurkene starter en farm i Nord-Norge hvor man kan jage på ekte mennesker. Som i det meste Lenth skriver er det like hysterisk morsomt som det er over kanten brutalt, og den tegneserieaktige stilen hans gjør det hele mer absurd enn skummelt.

I Holly Watts debut To the Lions er det derimot blodig alvor. En ung gravejournalist i London-avisen The Post jobber undercover på byens mest fasjonable nattklubber, og en sen aften overhører hun en finanskjekkas snakke om et sted hvor man kan jakte på det ultimate byttet: mennesker. Casey Benedict presenterer ledetråden for journalistpartner Miranda og deres nærmeste sjef Dash, og sammen setter de i gang med arbeidet med å sjekke om det kan stemme: finnes det rikfolk i Londons øverste overklasse som har utvidet jaktuniverset fra løve, elefant og leopard til også å inkludere mennesker?

Gravingen tar Casey dypt inn i sosieteten og finanslivets mørkeste sider, men sporene leder etter hvert til et sted hun kjenner så altfor godt fra arbeidet som krigskorrespondent: flyktningeleirene plassert i steikende hete ørkenområder i Syria, Libya og Algerie, på sør- og vestsiden av Middelhavet. Holly Watt har dekket konfliktene i området for blant annet The Times og The Guardian, og bruker alt av spisskompetanse fra journalistlivet til å sy sammen en krim like tettpakket som den drøyeste nyhetsartikkel.

Husker du Fake Sheikh, den engelske News of the World-journalisten som gikk undercover som en arabisk sheik for å blant annet gå på bordell med fotballklubben Newcastles eiere og blandet seg inn i en undergrunnshandel av radioaktivt material? Caseys metoder er i samme stil, men mer på den renhårige siden av sjangeren. Hun har ikke noen tydelig motivasjon for arbeidet utover den evige jakten på det ultimate skupet, men er en drevet og snarrådig journalist med en kompleks personlighet. For thrillerfiksjonens skyld er historien selvsagt pumpet opp til elleve, men den journalistiske metodikken og de redaksjonelle dialogene fremstår som fargerike og troverdige. For oss journalister som elsker å kritisere hvordan yrket vårt fremstilles i bøker, filmer og serier, er det hyggelig å kunne melde at en journalistkollega hvert fall får det til.

Kombinasjonen av aktualitet, spisset thrillerplott og troverdige detaljer gjør To the Lions til en liten gullgruve av en debutroman. Casey og Miranda er en morsom og frekk dynamisk duo, finansmiljøet er brutalt, men flerdimensjonalt fremstilt, og historien om grusomhetene i Afrika og Midt-Østen blir både viktig og fengende. For mens Caseys jakt på menneskejegerne har alle elementer av en klassisk spionthriller, er det åpenbart at Holly Watt vil sette ord på hvor dehumaniserende desperate flyktninger omtales og behandles. Hun lykkes med alt på første forsøk i To the Lions, og det er ikke overraskende at Holly Watt vant den prestisjetunge prisen CWA Ian Fleming Steel Dagger Award for beste thriller med sin første bok.